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El Salvador hará que Bitcoin sea de curso legal: un hito en la historia monetaria

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El Salvador president Nayib Bukele
El presidente de El Salvador, Nayib Bukele, anunció en la conferencia Bitcoin 2021 una propuesta para hacer que bitcoin sea de curso legal en el país centroamericano. (Foto de Emerson Flores/APHOTOGRAFIA/Getty Images) GETTY IMAGES

El 5 de junio, en una conferencia en Miami, el presidente de El Salvador, Nayib Bukele, anunció que el país centroamericano está en proceso de adoptar bitcoin como moneda de curso legal:una medida que convertiría a El Salvador en el primer país en considerar bitcoin una moneda nacional oficial. A pesar del pequeño tamaño de El Salvador, el esfuerzo de Bukele es un hito importante en la historia de la política monetaria, uno con ramificaciones significativas para el sistema financiero global.

«Potencialmente ayudar a miles de millones en todo el mundo» 

En la conferencia Bitcoin 2021,Bukele describió su propuesta legislativa como una forma de «diseñar un país para el futuro». En Twitter, señaló que si el 1 por ciento del bitcoin del mundo se trasladara a El Salvador, equivaldría a una cuarta parte de la producción económica anual del país.

Y Bukele no se dedica a las ilusiones. Cada año, los emigrantes salvadoreños envían 6 mil millones de dólares a casa en remesas, desde lugares como Estados Unidos. De hecho, 2,2 millones de personas de ascendencia salvadoreña viven en los Estados Unidos, en comparación con 6,5 millones en el propio El Salvador. Hoy en día, las remesas de los emigrantes salvadoreños deben viajar a través de intermediarios que reciben recortes de hasta el 20 por ciento. «Al usar bitcoin», tuiteó Bukele, «la cantidad recibida por más de un millón de familias de bajos ingresos aumentará en el equivalente a miles de millones de dólares cada año».

El 70 por ciento de los salvadoreños carece de cuentas bancarias, señaló Bukele. Debido a que las personas pueden transmitir bitcoin a familiares y empresas en sus teléfonos inteligentes, sin la necesidad de una cuenta bancaria, el movimiento para hacer que Bitcoin sea de curso legal podría ayudar a lograr el «imperativo moral» de la inclusión financiera, y proporcionar «un espacio donde algunos de los principales innovadores pueden reimaginar el futuro de las finanzas, potencialmente ayudando a miles de millones en todo el mundo».

El partido político fundado por Bukele, Nuevas Ideas, controla 56 escaños de los 84 en la asamblea legislativa de El Salvador, la Asamblea Legislativa,por lo que es probable que la iniciativa bitcoin de Bukele se promulgue como ley.

Por qué El Salvador está adoptando Bitcoin 

El interés de El Salvador en adoptar bitcoin como moneda de curso legal tiene otras poderosas razones económicas.

En 2001, después de un largo período de inestabilidad, El Salvador reemplazó el colón salvadoreño por el dólar estadounidense. De hecho, docenas de países vinculan sus monedas al valor del dólar estadounidense o utilizan el billete verde directamente, especialmente aquellos con fuertes relaciones comerciales o turísticas con Estados Unidos, como las naciones del Mar Caribe, y exportadores de petróleo como Arabia Saudita y Qatar.

En general, este sistema ha funcionado bien para El Salvador, pero recientemente las cosas han empeorado. En un esfuerzo por mitigar los efectos económicos de la pandemia de coronavirus, la Reserva Federal de Estados Unidos ha ampliado drásticamente la oferta de dólares estadounidenses en circulación, medida por el stock de dinero M2, de 15,35 billones de dólares en febrero de 2020 a 20,26 billones de dólares en mayo de 2021. Eso es un aumento del 32 por ciento, sin precedentes en la historia moderna de Estados Unidos en tiempos de paz.

Si bien las medidas extraordinarias de la Fed lograron inyectar más efectivo en las arcas de las instituciones financieras estadounidenses, el mercado de valores y otros aspectos de la economía estadounidense, no ocurrió lo mismo con los salvadoreños, cuyos bancos no recibieron inyecciones de la Fed, pero sí perdieron poder adquisitivo debido a la inflación monetaria estadounidense.

De hecho, la propuesta de Bukele afirma que «los bancos centrales [como la Reserva Federal de Estados Unidos] están tomando cada vez más medidas que pueden causar daño a la estabilidad económica de El Salvador… para mitigar el impacto negativo de los bancos centrales, se hace necesario autorizar la circulación de una moneda digital con una oferta que no puede ser controlada por ningún banco central y solo se altera de acuerdo con criterios objetivos y calculables». El suministro de bitcoin está limitado a 21 millones de unidades, lo que hace que la moneda digital sea inmune a los tipos de cambios de política que afectan al dólar estadounidense y otras monedas «fiduciarias».

Los líderes de opinión de Bitcoin están trabajando con el gobierno salvadoreño 

El matrimonio salvadoreño con Bitcoin lleva dos años en ciernes. El empresario de Bitcoin Jack Mallers, quien ayudó a construir lightning network para facilitar transacciones rápidas y de bajo costo de bitcoin, ha estado trabajando con Bukele y otros salvadoreños para hacer de bitcoin un medio factible de intercambio para las compras diarias.

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Otro empresario criptográfico, Adam Back de Blockstream, dijo a CNBC que «planea contribuir con tecnologías como Liquid», que como Lightning pueden acelerar las transacciones de bitcoin, «y la infraestructura satelital para hacer de El Salvador un modelo para el mundo». Los satélites pueden ayudar a los salvadoreños rurales a conectarse a Internet, y por lo tanto a la red Bitcoin, en lugares donde la conectividad terrestre es pobre.

Mallers ha estado trabajando para aumentar la adopción salvadoreña de su aplicación para teléfonos inteligentes Strike, un análogo impulsado por Lightning a Venmo o Cash App. En 2019, gracias a una donación anónima,los empresarios criptográficos fundaron Bitcoin Beach,como una forma de probar en El Salvador una economía circular de Bitcoin en la que los residentes y las empresas realizan transacciones completamente en bitcoin, sin conversiones hacia y desde dólares estadounidenses.

En un comunicado de prensa,Strike declaró que «hacer que bitcoin sea de curso legal es un momento de salto que puede ayudar a países como El Salvador a pasar de una economía en gran parte monetaria a una economía digital innovadora, inclusiva y transparente donde su cuenta bancaria es su teléfono». Mallers describió la medida salvadoreña como el «disparo escuchado en todo el mundo» porque proporcionaría «una manera de proteger a las economías en desarrollo de posibles choques de inflación de la moneda fiduciaria».

¿Podría El Salvador convertirse en la capital mundial del ecosistema Bitcoin? 

Junto con el potencial de los emigrantes salvadoreños para enviar remesas de vuelta a su país de origen, la medida de El Salvador de hacer que bitcoin sea de curso legal también podría atraer a los empresarios criptográficos occidentales y asiáticos. «¡Los inversionistas y empresarios criptográficos comenzarán a mudarse a El Salvador!» tuiteado Justin Sun, fundador de la plataforma de criptomonedas TRON. «¡Increíble! ¡Empacando ahora!»

Changpeng Zhao, fundador de Binance, el intercambio de criptomonedas más grande del mundo, tuiteó un GIF de Mickey Mouse arrojando ropa apresuradamente en una maleta, dirigiéndose implícitamente a El Salvador.

En 2019, según el Banco Mundial, El Salvador ocupó el puesto 115 de 186 países en producto interno bruto anual per cápita sobre una base ajustada por paridad de poder adquisitivo,con US$9.164. Un puñado de multimillonarios criptográficos que se mudan a El Salvador podrían transformar el país.

Irlanda fue una vez uno de los países más pobres de Europa; a partir de 1996, Irlanda redujo su tipo del impuesto de sociedades del 40 al 12,5 por ciento, lo que dio lugar a un auge económico multidecadal a medida que las grandes multinacionales se trasladan a la Isla Esmeralda. En 2019, el PIB ajustado por PPA de Irlanda subió al 4º lugar en el mundo con 89.684 dólares, por delante del 8º clasificado de Estados Unidos (65.298 dólares) e incluso del 5º clasificado Suiza (72.376 dólares).

El Salvador tiene más que hacer para replicar el éxito de Irlanda. La Heritage Foundation clasificó al país en el puesto 94 de 184 países en su Índice de Libertad Económica 2021, desgranando la protección «desigual» de los derechos de propiedad y el estado de derecho inconsistente de El Salvador, señalando que «tres de los últimos cuatro presidentes han sido acusados de corrupción».

A principios de este año, el presidente Bukele reemplazó a los cinco miembros del máximo tribunal de El Salvador, el Tribunal Constitucional, mientras que la Asamblea Legislativa despidió al fiscal general del país. Mary Anastasia O’Grady, columnista de las Américas en el Wall Street Journal,respondió expresando su preocupación de que «bajo el sr. Bukele El Salvador pueda ser el próximo dominó latino en caer en el autoritarismo». La Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional, USAID, redirigió fondos del gobierno salvadoreño a grupos de la sociedad civil.

En otras palabras, si El Salvador ha de convertirse en un capital criptográfico global, los empresarios que se muden allí tendrán que ayudar a aumentar la confianza en las instituciones legales y económicas del país.

Si El Salvador no mejora rápidamente, podría enfrentarse a la competencia. Otros países pueden seguir el ejemplo de El Salvador en la adopción de bitcoin como moneda de curso legal. La mayoría de las naciones caribeñas vinculan sus monedas al dólar estadounidense, por ejemplo, y muchas, como las Islas Caimán, ya están bien versadas en atraer capital extranjero a través de tasas impositivas bajas y una regulación financiera eficiente.

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Implicaciones significativas para las empresas e individuos estadounidenses

Las políticas de bitcoin de El Salvador también tendrán ramificaciones significativas para individuos y empresas en los Estados Unidos y en otros lugares.

Hoy en día, en los Estados Unidos, es difícil usar bitcoin para pagos ordinarios, como comprar una taza de café. Esto se debe a que, en 2014, el Servicio de Impuestos Internos definió las criptomonedas como«propiedad para fines del impuesto federal sobre la renta». Como resultado, si usas bitcoin en Starbucks, y compraste ese bitcoin hace unos años cuando su precio era más bajo, bajo las reglas del IRS has desencadenado un evento imponible por el cual tienes que reportar ganancias de capital y llenar un formulario engorroso.

Esta fricción impuesta por el IRS hace que sea extremadamente difícil usar bitcoin para los pagos diarios de una manera legalmente compatible. Por otro lado, si bitcoin es de curso legal de la misma manera que lo son los euros y las libras esterlinas, se vuelve mucho más fácil usar bitcoin para pagos ordinarios, porque el IRS piensa de manera diferente sobre las transacciones que usan monedas extranjeras.

Algo similar afecta a las grandes corporaciones e instituciones financieras estadounidenses que desean mantener bitcoin en sus balances. Los principios de contabilidad generalmente aceptados de los Estados Unidos, o GAAP, y sus paralelos en el extranjero son muy anteriores a la invención de Bitcoin. Hoy en día, los GAAP consideran a las monedas virtuales como bitcoin como«activos intangibles de vida indefinida». En términos del mundo real, esto significa que si una compañía compró un bitcoin a $ 50,000, y el precio de mercado baja a $ 35,000, la compañía debe anotar la pérdida de $ 15,000 como un «deterioro». Por el contrario, si el precio de bitcoin sube a $60,000, la apreciación de $10,000 no se puede registrar como una ganancia no realizada. Estas peculiaridades contables GAAP básicamente significan que, desde un punto de vista cosmético, poseer bitcoin en los balances corporativos no es más que una desventaja, incluso si en realidad el valor de las tenencias de bitcoin de una empresa se aprecia sustancialmente.

La transformación por parte de El Salvador de bitcoin en moneda de curso legal, es decir, una moneda extranjera, hace que el tratamiento contable sea mucho más sencillo,lo que permite a todas las corporaciones en Estados Unidos mantener bitcoin de la misma manera que tienen otras formas de efectivo. Tal cambio podría aumentar drásticamente la utilidad de bitcoin para la gestión de tesorería corporativa.

Lo más importante es que la decisión de El Salvador tiene ramificaciones para una de las mayores fuentes de escepticismo para el poder de permanencia de Bitcoin: que Estados Unidos prohibirá la moneda digital si alguna vez se convierte en un verdadero competidor del dólar estadounidense. «El mayor riesgo de Bitcoin es su éxito», dijo Ray Dalio, fundador del fondo de cobertura más grande del mundo, Bridgewater Associates, en la conferencia de criptomonedas Consensus en mayo. Pero prohibir la moneda nacional oficial de otro país sería un paso sin precedentes para Estados Unidos, uno que podría, por sí solo, socavar la utilidad del billete verde como la principal moneda fiduciaria del mundo.

El Salvador puede ser el país más pequeño de América del Norte. Pero si la propuesta de bitcoin del presidente Bukele se convierte en ley, El Salvador podría convertirse en uno de los centros monetarios más importantes del mundo.

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